Аркан

«Denn die Todten reiten schnell»

Пролог

Стоит зажмуриться и сказать: «я в домике», как тьма мгновенно отступит. Вы верите в это и сейчас, хотя выросли из салочек и пряток. Просто не открывайте глаза.

За вами следят. Обжигающий холодом взгляд ночного создания. Вы ощущаете его прикосновение. Содрогаетесь всем телом, боитесь оглянуться, но желание всё же разгадать тайну топит все страхи. Вы открываете глаза.

Рядом никого.

Просторная зала с классической колоннадой. Центром ей служит массивный стол из морёного дуба, покрытый красной бархатной тканью. На столе, мерцая и даря слабоватый свет, стоит свеча. Тяжёлые капли воска стекают на ткань и застывают причудливыми фигурами.

В зале безраздельно властвует тишина. Ни один звук не долетает до его массивных сводов. Кажется, что время здесь остановилось. Только сыроватый запах подвальной комнаты позволяет верить, что происходящее реально.

Вы бесшумно подходите к столу, стараясь не потревожить окружающий вас покой. Что-то ведёт вас, притягивает к единственному островку света и тепла. Но, добравшись до цели, вы понимаете, что спасительной теплоты здесь нет. Всё та же сырость и прохлада, пробирающая до самых костей, выдавливающая по капле любые остатки человеческого тепла.

На столе вы видите веер карт. Они чёрным ворохом рассыпаны по бархату. Ваш мозг, по обыкновению цепляясь за свою природную рациональность, пересчитывает их. Двадцать две.

Двадцать две неизведанные истории, которые карты могут рассказать. А, может, если очень повезёт, даже предсказать вашу судьбу. Что же скрывается под чёрной «рубашкой»? Какие тайны они поведают вам?

Вы подносите руку к картам, и каждая из них отзывается в вас, пронося перед воображением сцены прошлого и будущего, предостерегая и направляя. Над одной из карт по вашей руке пробежит холодок, покрывая спину предательскими мурашками.

Вы уже знаете, что под ней ваша судьба и ваше будущее. Какой будет эта карта? Что она принесёт вам?

Рискнёте ли её перевернуть?

 

Первая часть. Руслан

Глава 1

«На вершине успеха»

Две чашки до краёв наполненные остывшим чёрным чаем стояли на столе и премило могли обсуждать своего нерадивого владельца. Но у посуды нет языка и права голоса. Иначе все эти подружки в раковине могли бы многое поведать о своих домочадцах. 

Любая вещь может рассказать о своём владельце гораздо больше, чем мы когда-либо сможем сделать с помощью слов. Вещи не умеют врать, в отличие от языка. Но многие недобросовестные люди научились пользоваться и этой истиной мастерски. Всего-то нужно — придать вещи нужный вид. Между ложью и обманом — значительная разница. Вам не врут, вам дают возможность обмануться. А если дела обстоят так, то и нашей токсичной «подруге» совести можно спать спокойно. Нехитрая философия мира маркетинга.

Одна из чашек, синяя, пузатая, с золотистым символом самого упёртого астрологического знака «Овен». Вторая же служила окружающим, как напоминание имени. На некогда белой, а теперь скорее желтоватой, керамике рядом со смайликом в тёмных солнцезащитных очках значилось имя — «Руслан».

Молодой человек сидел за монитором, подперев одной рукой подбородок, другую запустив в свою русую шевелюру. Тело так сильно напряжено, что всего миг отделял его от сведённой судорогой ноги или руки. Серо-зелёные светлые глаза, изрезанные красными нитями, глядели в экран, и, казалось, не двигались. 

На рабочем столе компьютера расположилась сведённая таблица: яркие маркеры, море тем для личного блога. Контент-план на три месяца вперёд — не шутки, а основательный труд. Особенно, если ты блогер. И не просто мальчик с телефоном и страницей в социальной сети, а ведущий эксперт в сфере эзотерики. Пусть не очень признанный, но на свой небольшой родной город — чуть ли не единственный. Постоянный приток довольных клиенток служил тому весомым доказательством. Да и на районном отборе в московскую битву магов и предсказателей Руслан выступил отлично. Только потом в Москве что-то не заладилось. Удача отвернулась, карты отказались говорить на публику, в телевизор он не попал и узнаваемость не поднял, поэтому цены на услуги пришлось оставить прежними.

Успокоив свою самооценку тем, что в Москве всё давно куплено, и, к сожалению, не им, Руслан вернулся в «объятия» несчастных любовий, неудачных браков, тяжёлых депрессий и золушек, мечтающих о принце. Мечтали они о венценосных юношах одинаково, что в пору своей юности, что перешагнув пятый десяток с тремя детьми. Все клиентки Руслана были благодарны его советам, его поддержке и правильно подобранным словам. 

Руслан знал толк в ободряющих фразах. Нельзя отнимать у людей надежду, этим отлично занимались их жизнь, их работа, их окружение, он же здесь для другого. Как и полагается будущему вампиру, он призван в этот мир — дарить вечный покой. 

Два года на факультете психологии помогали Руслану разбираться с самыми запущенными случаями. 

Два года на факультете филологии сделали его довольно приятным собеседником. А ещё оградили его лексикон от опостылевшей девушкам фразы: «привет, как дела?».

Руслан искал себя в этом мире с невероятным азартом. Вот и сейчас его уже месяц не видели на учёбе, где он должен был не получить очередную корочку специалиста по связям с общественностью. 

Возможно, за год или два юноша постигал всё в профессии, на которую собирался. Он тщательно готовился и поступал с таким трудом на бюджет, чтобы вновь пустить свои старания под откос. Даже год в армии был нужен для того, чтобы понять в ней всё. А после так же разочарованно вернуться и броситься на штурм нового факультета. Руслан находился в вечном поиске и был полностью уверен, что мир, в котором ему суждено было жить, скрывал от него что-то очень важное. 

Или просто он спешил. Спешил жить. Боялся, что не успеет сделать нечто важное. Когда Руслану было пять лет, цыганка на юге предсказала ему три смерти. Всё вышло в точности, как она предрекла. Уже два раза его доставали с того света. 

Сперва он чуть не утонул. Его едва успели вытащить прежде, чем лёгкие безвозвратно заполнила солёная вода. Позже, в пятнадцать, Руслан побывал в объятиях клинической смерти, но всё же выжил. Третий раз обещал быть последним. Когда ему исполнится двадцать пять, встречу с костлявой старухой не прервёт уже никто. 

До дня рождения оставалось меньше месяца. А ему так и не удалось что-то предпринять, чтобы обмануть судьбу. Время неумолимо растрачивалось впустую, как и все его попытки что-то изменить. Быть может, Руслану стоило обратиться за помощью, рассказать родителям, друзьям, но он надёжно хранил эту страшную тайну в своём сердце. Будто пока страшное предсказание не озвучено вслух, ничего плохого с ним не случится.

Руслан верил в мистику, знал, что существуют настоящие ведьмы и колдуны, а не как он, предсказатель-любитель. С ним карты разговаривали через раз, и не всегда, когда ему это было нужно. 

Необъяснимый талант, который позволил ему услышать карты таро, проснулся после второй «смерти». Именно в тот миг он почувствовал, что мир, едва открывшийся ему, гораздо больше, чем он себе представляет. 

Тогда у юноши появилась мечта — найти дорогу в этот загадочный мир. Сошла бы даже калитка или маленькая щель. Он бы проскользнул в неё, на полных правах став частью мира, к которому так стремился. Казалось, обмануть смерть проще простого. Можно стать вампиром. Ты вроде бы умер, но в то же время и жив. Наслаждаешься вечностью и бессмертием. 

Руслан хотел стать вампиром, но, как назло, эти клыкастые создания ему не попадались. Встретить ему не удавалось не только знатных и именитых вампиров, овеянных легендами, флёром историй и огней кинематографа, но даже захудалого упыря в заброшенной деревне. А Руслан возлагал такие надежды на филологические фольклорные практики! Вот только старые деревни хранили старинные рецепты и частушки, в лучшем случае, заговоры и обряды.

Ещё у Руслана хранился конверт, который был подписан витиеватыми красными буквами «на Трансильванию». В него откладывались деньги на поездку, которая наверняка должна была обеспечить ему встречу с вампиром. Юноша считал, что если уж поездка в Румынию не поможет, то ему уже ничто не поможет. Об этом конверте не знал никто, кроме лучшего друга и, по совместительству, соседа — Остапа. 

Это был исключительный во всех отношениях парень, помогающий рублём и делом. С одним крохотным минусом — он не верил в вампиров. Но этот недостаток Руслан другу с лёгкостью прощал.

Остап разочаровал свою семью, когда поступил на филолога, правда, в отличие от Руслана, друг всё же получил диплом. Год поработал в школе, а теперь увлечённо снимал свадьбы со всем знанием тонкостей обрядов, благодаря всё той же филологической практике по деревням и весям.

Что же касалось поездок и Руслана, то Румыния пока так и оставалась неосуществимой мечтой. Уж больно не хотелось молодому человеку разочароваться в сакральном для себя месте. Поэтому каждый раз, когда он уже был готов идти покупать билеты, появлялись куда более серьёзные траты, и их, конечно же, нельзя было перенести. Конверт худел, и сбор средств начинался с нуля. А поездку за рубеж заменяли более реальные места на просторах большой родины. Вот и сейчас у Руслана уже лежал купленный на завтра билет в Петербург, в котором он планировал точно в полнолуние посетить особняк братьев Брусницыных, что на Васильевском острове. 

На одном из готических форумов проходило живое обсуждение: нынче на Кожевенной линии творились необычные вещи. И виноваты в этом не туристы, не киношники, и даже никакая не шпана, как могли подумать собравшиеся. Говорили, что в доме появился хозяин, и что видели его только по ночам. Однако на фото хозяин не проявлялся, хотя смельчаки в дом влезали и видели его собственными глазами. 

Руслан бы сразу отнёс подобные россказни к детским страшилкам и бреду. Но рассудил, что для кого-то другого существование вампиров тоже могло показаться больным воображением, только не для Руслана. Поэтому он решил поверить и проверить всё сам.

Руслан с детства был очень деятельным мальчиком, поэтому, спустя пятнадцать минут после появления новости, он уже просмотрел лунный календарь и купил билет. Пока предусмотрительно только туда. Ведь если он научится обращаться в летучую мышь или туман, зачем ему место в плацкарте и услуги РЖД?

Руслан медленно поднялся, размял затёкшее тело и направился в сторону кухни. Сделал себе чай, налив кипяток в новую чёрную чашку с белой надписью — «Всё в твоих руках», и вернулся в комнату под звук входящего сообщения. Молодой человек поставил третью чашку рядом с двумя её кумушками, так и не отпив. Открыл сообщение, погрузившись в текст на экране, который был наполнен кучей восклицательных знаков и неожиданных смайлов. 

Одной из его постоянных клиенток требовался совет. Девушка встретила парня, кажется, третьего за этот месяц, и ей срочно, пока тот сидел с ней в кафе, нужно было узнать: «Что это? Любовь на всю жизнь? Или…?».

На такие вопросы Руслан отвечал уклончиво, больше полагаясь не на любимые им карты, а на знания человеческой психологии. Дай человеку то, что он хочет услышать. Вот только эту девушку ему было искренне жаль. Добрая, красивая, хорошая, но каждый раз не может перепрыгнуть через очередного козла. Молодой человек думал о том, что стоит познакомить её с Остапом. Как-то незаметно столкнуть обоих, да так, чтобы они не узнали, кто к этому приложил руку.

Пальцы бодро стучали по клавиатуре. Ответ с той стороны не заставил себя ждать: «Спасибо)))».

Сеанс экспресс-гадания прошёл довольно быстро и удачно. У девушки продолжилось свидание, а у Руслана пополнился баланс на банковской карте.

— Про вас он забудет точно так же, дорогая, — первой с товарками заговорила синяя пузатая чашка с золотистым бараном, обладателем загнутых рогов.

— А вы словно чего-то ещё ждёте? — чёрная чашка с белой надписью про судьбу, тяжело вздохнула.

— Он помогает другим, и у него совершенно не остаётся времени на себя, — зашипела именная чашка.

— Знаем, как он помогает, — чёрная не скрывала своего вздорного, под стать своему цвету, характера.

— Но сколько у нас радостных отзывов в интернете, — заметила синяя.

— И он такой хороший мальчик! Я рада, что досталась именно ему, — чашка с именем, казалось, сейчас лопнет от гордости.

Конечно, чашки не могли говорить. А если бы и могли, то рассказали про своего хозяина нечто другое. Какую-нибудь страшную и мистическую историю, свидетелями которой, им ещё только предстояло стать.

Руслан поднял весь свой чашечный «гарем» и отнёс на кухню. Довольно небрежно поставил в мойку и поспешно удалился на зов нового сообщения из комнаты.

Новый клиент, гадание и срочная консультация по скайпу. Таких клиентов нужно встречать во всеоружии. Не то чтобы Руслан не знал об этом, но старательно не предпринимал решительно ничего, вплоть до часа икс.

Зато, когда до звонка по скайпу оставалось не больше пятнадцати минут, молодой человек бросался в бой с посудой на столе и вещами на кровати, придавая своей комнате то самое визуальное решение, которое оправдывало непомерно высокую стоимость его консультаций. 

Главным помощником в этом деле для него был мир света и тени: выключалась люстра, зажигались свечи, ставилась новомодная круглая лампа. Обязательно чуть сбоку, а не прямо, чтобы скрыть часть лица в тени и подчеркнуть линию скул и подбородка. 

Покупают у красавчиков. Особенно женщины. Руслан хорошо усвоил этот урок. Внешность, подвешенный язык и потёртая колода карт таро. Любовно замоченная в чае, обожжённая по уголкам, потёртая наждачкой для правдоподобности и высушенная на батарее. Все эти манипуляции придавали колоде такой вид, словно первым владельцем арканов был не кто иной, как прапрародственник Руслана. Очень древний придворный маг, никак иначе. 

Футболка с весёлым принтом слетела на пол. Юноша облачился в чёрную атласную рубашку, оставив две верхние пуговицы расстёгнутыми. Он сверил страничку клиентки в социальной сети, уточнил её возраст и смело расстегнул ещё одну. Водрузил бронзовый амулет на шею и сел перед компьютером, готовый к беседе. Сообщение на телефоне уведомило об оплате за консультацию. Руслан прикрыл глаза и нажал кнопку «Принять вызов». 

Свеча нервно подрагивала, женщина сбивчиво продолжала что-то объяснять. Иногда лучше любого психолога работает приём «внимательный слушатель». Зачастую человеку нужно просто выговориться. А Руслан умел слушать, пусть и в пол-уха, но его нельзя было упрекнуть в непричастности к делу. 

Блестящие при свете свечей глаза, в которых могло в зависимости от момента проскользнуть всё — от улыбки до слёз. Нервно прикушенная губа. Сбивчивое дыхание. Сама любезность. Молодой человек переживал вместе со всеми этими женщинами их проблемы, их влюблённости, их измены. Если бы половина из них, вот так запросто, могла поговорить со своим близким человеком, как с Русланом, то половину глупостей и недопонимания можно было бы избежать. Но женщины, да и не только они, вместо общения со своими домочадцами, шли к красавчику-тарологу, который, как никто другой, умел слушать.

Даже сейчас, когда Руслан думал о Петербурге и о странном хозяине заброшенного особняка, он выглядел более заинтересованным в проблемах клиентки, чем её близкие. Когда же он станет вампиром, часовые консультации будут проходить проще. Пять минут гипноза, и занимаешься своими делами, а потом просто выводишь их из транса.

Женщине оставалось говорить целых двадцать минут. Руслан потянулся к своей колоде и загадал вопрос, который мучил его уже целые сутки: «Как пройдёт поездка в Петербург?» 

Не отводя взгляд от монитора и сохраняя улыбку, юноша перетасовал колоду и выложил у себя на коленях расклад. «Повешенный», «Верховная жрица» и «Дурак». Три карты бездушно взирали на своего повелителя. Или это он был их слугой? Кто-то сам делает выбор, за кого-то его уже сделали карты.

Обнажённый рукокрылый нетопырь хранил молчание. Да и много ли наговоришь, когда висишь между небом и землёй? Женщина, так напоминающая египетскую Богиню, смотрела властно и недовольно. И лишь тёмный призрак готов был войти в ворота иного мира, где его встречал волк с красными глазами, а на холме, за этой гранью, возвышался старинный замок. Если бы Судьба могла нашёптывать на ухо, она бы сказала: «Не ищите женщину», но Руслан бы её, конечно, не услышал. 

 

Глава 2

«Ловкость»

Тяжёлые серо-красные вагоны замедляли ход. Поезд прибывал и стоял на станции ровно две минуты. Руслан всё верно рассчитал, и ему даже не пришлось бежать или садиться в другой вагон. Юноша лишь немного прошёлся по перрону, преследуя уплывающий от него вагон с цифрой «шесть».

Двери распахнулись, и белокурая женщина в униформе РЖД вышла на ночную платформу. Свет из тамбура позади неё придавал ей строгое и величественное очертание, скрывая возможность разглядеть лицо проводницы.

— Здравствуйте, ваш билет, пожалуйста, — заученная фраза и фирменная улыбка на лице для единственного пассажира, который садился в её вагон.

— Доброй ночи! — Руслан улыбнулся в ответ, протянул паспорт и билет. 

Если бы его поездка продлилась больше нескольких часов, он бы обязательно нагадал проводнице что-то хорошее, даже если карты показали бы другое. Иногда Руслан шёл наперекор судьбе, если хотел, чтобы человеку стало лучше. Разве за это можно было назвать его негодяем или обманщиком? 

Женщина проверила билет по планшету, и в мерцании экрана, что отбрасывал свет на её лицо, Руслану удалось рассмотреть уставшие, очень красивые, подведённые глаза и сеточку морщинок на лице. Они не портили женщину совершенно, лишь указывали на возраст и непростую судьбу.

— Ваше место — «восемь», прошу, — женщина отступила на шаг, пропуская юношу в вагон.

— Благодарю.

В вагоне горел приглушённый свет, пассажиры спали. На боковой полке сидел мужчина лет пятидесяти, пытаясь осознать себя в этом мире. Должно быть, он вскочил, накинул на плечи куртку, чтобы выбраться на станции покурить, но на две минуты его никто не выпустил, и сейчас пассажир сидел на своём месте. Не покурить и уже не заснуть — тяжкое испытание.

Руслан в потёмках добрался до своего места. Соседи спали, а вторая верхняя полка оказалась пуста. Когда он закинул рюкзак на багажную полку, женщина внизу открыла глаза и внимательно посмотрела на юношу.

— Который сейчас час?

— Около двух ночи.

Женщина тут же перевернулась на другой бок и протяжно засопела. Благо, верхнее место было уже застелено, поэтому Руслан сразу поспешил залезть и лечь.

Плотную штору на окне натянули до самого низа. Предусмотрительно со стороны тех, кто не хочет просыпаться из-за капризного весеннего солнышка, весело заглядывающего в окна проезжающего поезда. 

К сожалению, такая забота о пассажирах лишила Руслана возможности смотреть на пробегающие за окном деревья, столбы и небольшие станции до самого Санкт-Петербурга. Юноша устроился поудобнее, закрыл глаза в надежде быстрее уснуть, но так и не смог.

«А что будет, если хозяин особняка — это не бред? Если он действительно настоящий вампир, с рекомендациями и паспортом. Вдруг и такое есть? Что если он не откажется помочь своему земляку стать вампиром? А если откажется? Или вовсе убьёт?» 

Вереница мыслей и сомнений будоражили его воображение. Вампиризм, в некотором смысле, тоже смерть. Но всё-таки окончательное небытие интересовало Руслана мало. 

«И что он ему скажет? Николай, я давно искал, таких, как вы. Или стоит вести себя более уважительно? Николай Мокеевич, я слышал, вы мой земляк и вы никогда не отказывали в помощи людям, а у меня есть особая просьба, которая может показаться вам дерзкой, но я всё же осмелюсь. Опять не то. Привет. Сделай меня вампиром. Спасибо, буду должен. Деловой подход.

А если там сейчас бродит не первый владелец особняка, а кто-то другой? Что тогда делать? Остаётся только импровизировать. В конце концов, все вампиры были когда-то людьми. Руслан не хуже и не лучше многих, вполне достоин, чтобы его обратили. Только вот как себя повыгоднее продать и не упустить все достоинства? На что ведутся опытные кровососы? 

Руслан не милая девушка — это минус. Не для Руслана, конечно, а для вампира. Но зато он интересный собеседник. Мог бы стать частным предсказателем, оруженосцем, да кем угодно, лишь бы взяли. Юноша словно ехал устраиваться на работу, а здесь всё гораздо сложнее. 

Даже план не обозначил. Вот поэтому всё у тебя в жизни так. Не знаешь, куда двигаться и что сказать незнакомому вампиру. А если бы вампир был знакомый, стало бы легче? 

До своих двадцати пяти он умереть не мог, это точно. А значит, ничего ему не грозит. Чего он боится? Сомневаться ведь удел чувствительных натур.

Надо было хоть Остапа предупредить, что уедет. Вдруг друг бы поехал с Русланом? Вдвоём оно как-то легче. В вампиров он, может, не верил, но всегда поддерживал. И родителям надо позвонить. Сообщить, что люблю и учусь, и привезти что-то из Петербурга. Им, Остапу и тёте Оле. А примут ли они его вампиром? Остап точно примет и тогда уж поверит, а вот родители и тётя Оля — мать Остапа — вызывали опасения в принятии необычного».

Проводница легонько тронула Руслана за плечо.

— Молодой человек, просыпайтесь. Уже подъезжаем.

— Да-да, — сонно пробормотал юноша, открывая глаза и вспоминая, где он находится.

Всё-таки Руслана сморило и под утро он уснул. Налицо, и не только на него, был классический недосып. Мысли путались, словно вчера, когда он устроил войну с сомнениями в своём сознании, молодой человек проиграл.

Юноша спустился вниз, буркнув соседям «доброе утро», но получилось совсем не добро, а вымученно и жалко. 

Весенний Петербург в марте не отличим от осени. Тот же промозглый ветер, который схватил Руслана за шкирку, словно щенка, и потряс прямо на перроне.

— Привет, город на Неве. Я тоже рад тебя видеть. 

Юноша поднял ворот пальто в знак приветствия. «Давай обойдемся без жарких объятий на этот раз, я невероятно мёрзну».

Весеннее солнышко, которое могло вмешаться в планы города и разрушить ледяную хватку, предпочло оставаться за серой кружевной пеленой, будто скромная невеста за фатой. 

Руслан вышел с вокзала и подмигнул надписи «Город-герой». Это было своеобразным ритуалом, связывающим его с северной столицей. 

Перешёл шумный Лиговский проспект и свернул на Невский, вот он и в Питере. Обязательно прогуляться пешком, проснуться, проветрить голову и перекусить на ходу. Подышать этим влажным сладким запахом города-склепа, схватить тошноту, вдохнуть горячий ароматный кофе и насладиться величием проспекта — душой города. И только потом, когда их дружественный завтрак с Питером закончится весёлым смехом проходящей мимо петербурженки, можно поехать по делам.

— Как же вы прекрасны. Ваша улыбка благоволит моим планам!

Руслан заставил проходившую мимо девушку остановиться и испуганно посмотреть на него. На своё счастье, он заметил не только испуг, но и интерес.

— Я Руслан, — юноша не забыл улыбнуться и отвесил шутливый поклон.

Сероглазая петербурженка с каштановыми волосами молчала.

— «Ведь это кому-нибудь нужно», — озадачил он девушку ещё больше и скрылся, поспешив на станцию «Маяковская».

Да уж, утром Руслан пугающе галантен и смешон. Он надеялся, что его поведение лишь повеселило бедняжку, а не заставило краснеть за странного парня, который решил до неё с утра пораньше докопаться. 

«Нужно было хоть телефон спросить и пригласить в кафе на завтра. Отличный план. Когда стану вампиром, таких девушек у меня будет миллион. Природное обаяние, вампирский гипноз, и вот ты король мира. Но телефончик всё-таки взять стоило? А если бы она не дала?»

Руслан улыбнулся другой, ожидающей вместе с ним поезд, девушке в драных джинсах и ярком полупальто. Та нахмурила бровки, скривила свой небольшой носик с пирсингом, демонстративно отвернулась и отошла на добрых десять метров. 

«Ладно, в зеркало можно посмотреть потом. Интересно, а как вампиры следят за собой, если они не отражаются?»

Дальше план был до невозможности прост: заселение в хостел, крепкий дневной сон, и ужин, он же обед. К вечеру Руслан был собран, вымыт, причёсан. Хоть сейчас подавай, как главное блюдо. 

«Нет. Мне же суждено стать сотрапезником, а там главным блюдом может стать утренняя сероглазая незнакомка». 

Юношу ждал промышленный район Васильевского острова. Улица, ставшая обителью кожевенных мастеров. Низкий, ничем не примечательный особняк встречал Руслана недоверчиво и настороженно. Казалось, тьма служила ему надёжным щитом, защищая от шума улиц, влюблённых в себя и фотосессии парочек, искателей артефактов и древних загадок, к которым принадлежал и сам Руслан. 

Тьма вокруг дома была густой, словно крепкая стена. Юноша кожей чувствовал, что это тёмное нечто населено такими чудовищами, что цепные псы покажутся милыми котятами. 

Судьба особняка действительно печальна. Лишившись всех своих законных и противозаконных владельцев, и перейдя под защиту государства, дом стал дряхлеть и разрушаться в два раза быстрее. И не удивительно, с такой-то заботой. В родном городе Руслана, когда рухнуло здание красивейшего речного вокзала, власти не предприняли ни малейшей попытки его восстановить. Такие здания напоминали тарологу рыцарей древности, чьи дни славы и величия давно угасли, а их болезнь и старость дорого обходятся нынешним властелинам мира. Войны дряхлеют и умирают, к несчастью, успев показать свою старость, болезнь и нищету. 

А ведь когда-то в этот особняк возвращалась целая семья. Устраивались пиры, танцы и смех наполняли эти стены, а теперь здесь пусто, и никто не позаботится о немощном старце, который несколько десятков лет верой и правдой служил его обитателям. Может быть, появление настоящего хозяина, и есть шанс на спасение этого архитектурного чуда. 

Руслан прислушался, нет ли охраны, или ещё кого, но дом отвечал полным молчанием. Дождался, пока прохожих не будет совсем, перемахнул через забор и оказался во внутреннем дворике. Под ногами зашуршали прошлогодние листья и мелкие камешки. Юноша вновь замер. Не услышал ли его кто-то? Но всё было спокойно. Даже тьма стала не такой густой, будто хотела принять нового гостя в доме и боялась спугнуть его своей холодностью. Или это просто глаза привыкли к темноте, и Руслан стал чувствовать себя здесь гораздо увереннее. 

Окна целы, завалены или заколочены, на дверях — современные замки. Но одна доска показалась совсем уж хлипкой, словно её нарочно приставили сюда. Деревяшка держалась на одном гвозде, и Руслан сдвинул её без малейших проблем. Проём был небольшой, но худой юноша мог легко протиснуться, даже не рискуя ободрать пальто. Главное, не засаднить руки и не напороться на что-то.

Руслан внимательно обшарил рукой в перчатке стену, чтобы надёжнее схватиться за раму. Подёргал, убедившись, что она не поедет вместе с ним, поставил ногу, затем вторую, и пролез в щель. Постарался спуститься осторожно: не прыгал и присел на корточки. Одну ногу спустил вниз, чтобы нашарить пол. 

«Вот же акробатика! Чёрт!»

Руслан всё-таки сверзился с подоконника и продырявил перчатку. На его счастье, пол оказался совсем близко. Юноша сразу на него сел, почувствовав острые мелкие камни даже через плотные джинсы и пальто. 

«Могло быть и хуже. В конце концов, мог свернуть себе шею. А тут пара синяков. Эти шрамы даже не воспоют в легендах». 

Не уместная с его стороны непредусмотрительность. Стоило заиметь к моменту обращения какой-нибудь героический шрам. Вряд ли ранки от прививок, рваное пятно на коленке или ровный след от гвоздя, на котором в детстве Руслан повис, упав в подпол, могли бы стать достойны подвигов и историй, которые он, как вампир, потом бы рассказывал уже своим новообращённым детям. Ведь милую незнакомку, можно было не есть, а обратить. Испуганная петербурженка не выходила из его головы.

Руслан вновь прислушался — ни звука. Дом хранил молчание, и юноша не стал его нарушать. Хозяин, если верить форуму, раньше полуночи не появится, а значит, у него есть ещё целый час, чтобы здесь всё рассмотреть. 

«И обозначить пути отхода, Руслан. Не забывай об этом. Это разумно, Руслан». Одно дело — понимать это рассудком, совсем другое — следовать его зову. 

Дом околдовал Руслана. Юноша шёл по коридорам и лестницам, сворачивал в комнаты, напрочь забыв про безопасность, ветхость стен, пола и крыш, возможность быть обнаруженным, убитым или обращённым. 

В одной из комнат его встретил деревянный резной буфет. Здесь, должно быть, располагалась столовая, где семья собиралась за ужином или завтраком. Бронзовая люстра венчала потолок. Не хватало лишь зажжённых свечей, чтобы комната наполнилась светом. 

Юноше казалось, что он знал, как оживить этот дом. Стоило только поделиться частичкой тепла с его стенами, и тот вновь оживёт, и, как старый слуга, будет защищать своих господ. Укроет от холодов северного города надёжными стенами, прогонит вон все сквозняки, и в оранжереях зацветут прекрасные сады. 

Руслан читал, что где-то слева от буфета должна скрываться потайная дверь в бильярдную. Он пошарил руками по стенам, и, наконец, дубовая плитка поддалась, отворяя перед ним проход. Юноша шагнул внутрь.

Красный цвет стен погружал всю комнату в кровавое свечение: камин, рояль и пустота. Здесь, наверное, курили сигары и пили изысканные напитки. Мужчины играли в бильярд, много спорили и шутили. Каким же пустым и заброшенным дом может стать без жильцов. Люди так лелеют своё личное одиночество, что совсем не думают о том, что одиноким и бездомным, может стать и дом, если из него ушёл свет свечей и гомон голосов.

— Могу я узнать, кто вы? — тихий мужской голос пригвоздил Руслана к полу красного кабинета. 

Юноша молчал и лихорадочно соображал, что же ответить. И не придумал ничего лучше, как ничего не говорить. Руслан даже дышать старался через раз. Осторожно ступая, таролог вышел из кабинета. 

«Главное, добраться до спасительного окна. А дальше? Дальше бежать! Быстро и далеко. Хорош, храбрец! Ты же об этом мечтал! Давай, успокой дрожь, вытри потные ладони о джинсы, выйди и поговори. Тебе задали мирный вопрос. Никто не выпрыгнул из камина с диким криком».

Укрываясь в тени от другой тени, Руслан, кажется, не туда свернул. Спасительное окно стало дальше, а он вышел в огромный величественный зал. 

Словно переместился во времени. На потолке — огромная люстра с хрустальными подвесками. Сквозняк гулял по залу, заставляя переливающиеся капли и бусинки играть мелодию жизни и смерти. Они словно издевались над ним, играли. «Он зддеесь, дддес, дессь», — звучали они. К насмешливой мелодии добавились шаги. Ну, вот, кажется, он пропал. 

Руслан поднял глаза на большое зеркало над камином. Оно висело высоко, и юноша в нём не отражался, это уравнивало его шансы с хозяином дома. 

Шаги приближались и становились громче. А потом исчезли, увязли в тишине. Руслан почувствовал на спине чей-то острый и опасный взгляд, ощутив, будто его положили на разделочную доску. 

Когда ты в шаге от того, чтобы исполнилась заветная мечта, хочется незамедлительно повернуть обратно. 

«Уж лучше тихо и спокойно умереть, чем стать ужином на забросе. Или пусть это хотя бы произойдёт быстро, пожалуйста. Нет, слишком уж ты быстро сдаёшься, парень!» — смелость, приправленная страхом, мечтой и здравым смыслом не позволила просто сбежать.

Руслан развернулся к своему душегубу. На пороге зала стоял молодой человек — ровесник, или чуть старше. На вид совсем нестрашный. 

Руслан так и остался стоять, как дурак, сжав кулаки и выставив вперёд руки. Незнакомец резких движений не делал, клыков не обнажал, старомодного костюма не носил. Но почём их вампиров разберёшь?

— Предпочитаю честную шпагу, а не глупый мордобой. А вы?

Глава 3

«Мастерство»

— Никогда не знаешь, где можно встретить своего нового героя, — черноволосый молодой человек улыбнулся и взял пузатый бокальчик с виски.

— За знакомство, — Руслан поднял свой стакан.

Красные кирпичи стен, чёрно-белые постеры с портретами музыкантов прошлого века в декорациях небольшого зала. Круглые столы, стулья с резными спинками, мягкие кресла. У каждого столика располагался светильник с жёлтым светом, который рассеивался через белый плафон и освещал лица людей. 

Здесь было довольно многолюдно, несмотря на поздний час, однако почти не встречалось шумных компаний. За столиками сидели в основном пары, а кто-то проводил время и вовсе в одиночестве. Официанты улыбчивы, любезны, но не навязчивы. Их белые рубашки в жёлтом свете неуловимо мелькали между столиков. 

В самом конце зала — маленькая сцена, залитая разноцветным огнём софитов. На ней стояли рояль и барабанная установка. Образ заведения прекрасно дополняла тихая приятная музыка. 

«Джаз and you» — место в городе известное. Уютное кафе, тёплая атмосфера и живой вокал. Отлично подходит для встречи добрых друзей, романтического свидания или возможности побыть наедине со своими мыслями.

Руслан и его новый знакомый выбрались из особняка уже около двух часов назад. Местный житель предложил гостю Северной столицы прогуляться. Разумеется, тот оказался никаким не вампиром, а всего лишь писателем. Хотя порой именно представители этой профессии ведут себя по отношению к людям, как самые бесчеловечные порождения хаоса, заставляя простых смертных переживать за несуществующих героев, страдать, влюбляться и горько оплакивать их смерти. Они воруют человеческие эмоции и коллекционируют души. Чем не вампиры? Хоть и не пьют кровь, предпочитая вино, виски или старый добрый абсент. 

— Ты быстро сходишься с людьми, — заметил Руслан. Он уже выпил больше того, с чем готов был справиться его взволнованный ночными похождениями мозг. Мысли плавно плыли по сознанию, неимоверно клонило в сон.

— Обязывает моё стремление собрать как можно больше историй и поведать их миру, — для писателя это тоже был не первый бокал, но он чувствовал себя гораздо увереннее, и, к стыду Руслана, оставался абсолютно трезв.

— И про меня напишешь? — чтобы не рассказывать о себе, Руслан перешёл в наступление, обрушившись на собеседника вопросом. Это позволяло мыслям продолжить полёт, не тратя усилий на произнесение четырёх слов.

— Ещё не решил. Я мало о тебе знаю. Гадаешь онлайн, ведёшь блог, хочешь стать вампиром, собираешься умереть в двадцать пять, забираешься ночью в старые полуразвалившиеся особняки…, — черноволосый парень сделал паузу и внимательно посмотрел на Руслана, передавая ему инициативу в рассказе.

Но молодой человек молчал, и лишь минуту спустя, когда до его сознания дошло, что парень напротив тоже молчит, и, видимо, ждёт какой-то реакции от него, собрался с силами и задал следующий вопрос:

— Эм…что совсем не годится для героя книги?

— Любой человек годится, тут ведь как подать. А ты тоже умеешь вывести на нужный разговор, гадалка-психолог-недовампир, — писатель подмигнул и отвернулся к сцене. 

То ли он давал Руслану собраться с мыслями, то ли внимание творческой натуры привлекла девушка, которая поднималась к роялю и ударной установке.

— Моя недожизнь обязывает, — Руслан всё-таки совладал с собой и устремил взгляд в сторону сцены, куда так бесцеремонно уставился его собеседник.

Новая муза писателя стояла на сцене в чёрном коротком платье, которое облегало спортивную фигурку и высокую грудь. Её каштановые волосы были распущены и свободно спускались на обнажённые плечи, обрамляя юное личико, немного бледное от волнения. Бледность лишь оттеняла её глубокие серые глаза и нежный румянец на щеках, словно девушка только что пришла с мороза.

— Давай выпьем за осуществление наших планов, — писатель повернулся к Руслану и взял бокал, но гость Северной столицы его уже не слышал. 

Утром юная незнакомка была в спортивной куртке и шапке, а сейчас в концертном платье выглядела абсолютно по-другому, но Руслан был уверен, что это она, его петербурженка. А ещё он был уверен, что раз судьба уготовила ему такую незапланированную встречу, то это вовсе не случайно. И уж теперь он непременно возьмёт у неё телефон или хотя бы узнает имя. 

Руслан весь напрягся. Он приготовился выскочить из-за стола в любое мгновение, чтобы поймать деву, если та попытается сбежать или растаять перед его глазами. Но девушка не собиралась исчезать, просто о чём-то мило общалась с распорядителем зала. 

На сцену вышел парень, она взяла его за руку, наклонилась, что-то прошептала, и тот направился к роялю. Петербурженка подошла к микрофону.

— Да что с тобой? — писатель провёл ладонью перед лицом Руслана. — Согласен, очаровательная особа. Но не настолько, чтобы вот так сразу впадать в кому? Или ты хватил лишнего?

— Я её знаю, — на удивление Руслан почувствовал себя бодрым и свежим, способным свернуть горы, побеждать драконов и завоёвывать континенты.

— Да? Познакомишь? — писатель расплылся в улыбке, в глазах плясали зловещие чертенята. Должно быть, алкоголь всё-таки взял своё, придав его лицу демоническое выражение.

— Может…, — Руслан подбирал слова, чтобы мягко отказать собеседнику и объяснить причину такого ответа, но ничего не приходило в голову.

— Как её зовут? — нездоровый блеск в глазах писателя нарастал. Чертенята устроили бешеные скачки. Наверное, так выглядит азарт, приправленный страстью и долей горячительного.

— Не знаю, — Руслан не нашёл ничего лучше, чем быть честным.

— Что значит «не знаю»? Ты же сказал, что ты её знаешь, — писатель улыбнулся и посмотрел в сторону сцены.

— Не настолько близко, чтобы знать имя…, — молодой человек и сам догадывался, как он сейчас жалко выглядит. Но что ему оставалось говорить? В конце концов, новый знакомый его не осудит, а если и скажет что-то, то они, должно быть, больше никогда не встретятся.

— И насколько же ты её знаешь? — писатель с трудом сдержал смешок. Чертенята в глазах замерли в ожидании ответа.

— Тсс…она поёт. После песни. Всё после песни, — Руслан махнул рукой, призывая нового знакомого к молчанию.

— Твоё здоровье, — писатель опрокинул бокал и повернулся к сцене.

Мир погружается в вечность,

Тьма окружает прохожих

Что же вы, что же вы, что же?

Мне до конца не открыто.

Вон тот собирает слухи,

Тот потрошит улики.

Солнце тебя укроет,

Солнце тебя не накажет,

Солнце, одно лишь солнце 

Дорогу к тебе подскажет…

Звуки рояля и глубокий женский голос ещё звучали в зале, поднимаясь выше к потолку, когда люди за столиками дружно зааплодировали этой удивительно грустной песне, которая вырывалась из девичьего сердца и испуганной птицей кружила среди людей. 

Что же искала её душа? Свободы, признания, любви? Птица вырвалась из клетки. И сейчас её пение торжествовало над этим миром. Девушка поклонилась и спорхнула со сцены. Она неловко оступилась, будто обувь на каблуках была не самой привычной частью её гардероба, но не упала. Изящно вывернулась, сохранила равновесие и устояла на ногах, чем вызвала новую порцию аплодисментов от зрительного зала.

Не успела она сойти с последней ступеньки, как Руслан был уже подле девушки. С самыми серьёзными намерениями, которые только мог позволить в своём юном возрасте: проводить до дома, расплатиться в кафе, прочитать стихи и достать луну с неба. Без ночного светила его джентельменский набор точно был бы неполон.

Женщины в жизни Руслана, вне зависимости от возраста, мечтали о стабильности, хороших жилищных условиях и самое страшное — о совместных планах на будущее. Чем эти планы заканчивались, он прекрасно усвоил от своих постоянных клиенток. И по-прежнему считал, что луна — неплохая инвестиция на любом этапе отношений. Пусть даже в стихах или на рисунке. Из-за лун не начинались судебные разбирательства, разделение имущества и споры о совместном опекунстве. В ночном светиле было гораздо больше любви, чем в пресловутой стабильности, и Руслан прямо сейчас готов был подарить вампирское солнце своей утренней звезде.

— Вы так прекрасно пели. А я, к сожалению, без цветов, — Руслан предложил руку, чтобы девушка могла опереться.

— Спасибо, ничего страшного, — петербурженка лишь отступила на шаг от навязчивого ухажёра.

— Вы меня не узнаёте? — в интонации Руслана проскочила нотка разочарования, помноженная на детскую обиду, будто у ребёнка отобрали любимую игрушку.

— Простите, но нет, — казалось, девушка не играла с чувствами юноши, она правда не могла вспомнить.

— Как же так…. Руслан. Метро «Маяковская» …, — парень состроил смешную рожицу и шутливо поклонился.

— Только на вас было пальто. И как ваши планы? — к счастью Руслана, девушка начинала вспоминать утреннюю встречу.

— Как нельзя лучше. Я встретил вас, когда уже потерял всякую надежду на это, — Руслан заметно повеселел, когда петербурженка его вспомнила, и даже расправил плечи, задрав голову. Это придавало ему несколько дополнительных сантиметров в росте, и он об этом прекрасно знал.

— А вы успели её приобрести? — девушка, видимо, заметила его старания и невольно улыбнулась. Должно быть, такие павлиньи игры были ей хорошо знакомы.

— Конечно. Да вы и сами сейчас всё поймёте. Прошу вас присоединиться к нам, вот за тот столик, — Руслан указал рукой в сторону, где сидел его новый знакомый, с любопытством наблюдавший за происходящими событиями.

— Я занята, — по лицу девушки нельзя было понять, шутит она, говорит правду, или пытается отвязаться от надоедливого юноши. 

Руслан выбрал третий вариант, но отступать было не в его характере.

— Несколько минут, о большем не прошу, — молодой человек протянул руку.

— Хорошо…, — девушка проигнорировала предложенную руку, но всё же направилась к столику.

Когда они подошли, черноволосый парень встал со своего места.

— Здравствуйте.

— Это мой новый друг, писатель, познакомились сегодня вечером, — представил его Руслан.

— Вы всегда так знакомитесь с людьми? — девушка рассмеялась, переводя взгляд с Руслана на писателя и обратно.

— Почти, а это…, — Руслан сделал драматическую паузу и с укоризной посмотрел на девушку.

— Юля, очень приятно, — она протянула черноволосому парню руку, и тот осторожно поцеловал кончики её пальцев.

— Я действительно писатель. Вы очень красиво поёте, Юля. Присаживайтесь, прошу, — он отодвинул стул, помогая девушке присесть. 

Руслан старательно запоминал всё таинство. Казалось, его джентельменский набор этим вечером пополнился парой приёмов. Таролог сел напротив Юли, а его новый знакомый опустился на свой стул.

— Сейчас я вам погадаю на любовь. Предсказываю, что вы её уже нашли или обретёте в ближайшее время.

— Мне неинтересно про любовь, — девушка сдержанно улыбнулась.

— Всем девушкам интересно про любовь, — ещё ни одна особа не отказывалась, если он предлагал в компании погадать. Наоборот, зачастую все сборища начались, со слов: «А Русик нам погадает?», «Русь, нагадай что-нибудь хорошее», «А на любовь можешь?». Поэтому сейчас великий маг, гадатель и блогер был, мягко сказать, обескуражен.

— Соглашайтесь лучше, — прошептал писатель, наклонившись к девушке. 

Он, судя по всему, уже раскусил натуру гостя Северной столицы и понял, что такому проще дать, чем объяснять, почему не стоит этого делать.

— Хорошо, что я должна сделать? — серые глаза внимательно изучали Руслана.

Он достал потёртую колоду карт, перетасовал и протянул их девушке.

— Снимите.

Она покорно сняла карты левой рукой.

— Теперь тащите три карты.

Юля вытащила одну за другой: «Умеренность», «Высший жрец» и «Страшный суд».

— И что это может означать? — девушка всё ещё смотрела на Руслана пронзительными серыми глазами.

Жуткая ведьма, которая склонилась над чудовищным варевом. Какая сила у заклятия? Свойства отвара не дано постичь простым смертным. Все ингредиенты выверены. Стоит ошибиться всего в капле, и вечная любовь превратится в смерть. Что может быть лучше умеренности, когда ты играешь в недетские игры, когда рискуешь, пройдя завесу потустороннего мира? На чьей стороне ты играешь? Сможешь ли сохранить умеренность в своих поступках и речах?

Довольно древний вампир почивает в своём гробу, он отрешён ото всех несправедливостей этого мира, он сам себе хозяин, его дневной сон никто не в силах потревожить. А ночью настанет время его царствования и величия. Вот только ночь сменяется днём, и господин тьмы вновь закован в своей обители. Способен ли кто-то разрушить это проклятие?

Старое кладбище, словно магнит, притягивает к себе не упокоенные души. Прозрачная красавица вышла из своей могилы, чтобы предстать перед Страшным судом. Ангел, что облачён в камень, готов принять исповедь или песнь прекрасной девы. Знает ли она, что нельзя лгать перед высшими силами? Даже призракам это непростительно.

— Так что это означает, Руслан? — Юля осторожно коснулась руки юного предсказателя.

— Я бы трактовал расклад как справедливое возмездие от мужчины, — задумчиво произнёс молодой человек.

— Мы же гадали на любовь? — реснички девушки вспорхнули вверх, застыв в удивлении.

— А разве любовь не может быть возмездием? — в такие минуты в Руслане просыпался мастер своего дела.

Глава 4

«Обладание»

На крохотный провинциальный город опустился вечер. Тени расползлись по квартире, но Руслану не хотелось хлопать по выключателю и рассеивать мрак, захвативший всю комнату и клубившийся под его ногами. 

Под столом лежала пустая банка пива, на экране мигала надпись Game over. И здесь он не затащил, а такая хорошая вышла партия. Пусть и команда — дно, да и сам он не красавчик. Взял и отдал противникам первую кровь, к тому же подставлялся под их башни, как законченный «танк». Всё бы ничего, не будь он в этой партии хилым магом, которого разбирали по КД.

Блог Руслана тоже не радовал. Даже клиенты не писали ему, словно чувствуя исходящую от предсказателя ауру уныния. По всем фронтам — полный провал, как это всегда и бывало. Дело ли в старых поговорках про приходящие не в одиночку беды? Или просто где-то в этой или прошлых жизнях он существенно подпортил себе карму? Не так уж и важны причины, когда всё идёт наперекосяк.

Вампиром он так и не стал, девушку потерял, не успев толком познакомиться, день рождения стремительно приближался, а с ним и окончание пути. Может, стоило давно смириться? 

Руслан вернулся в свой город на Волге и позвонил родителям. Сказал, что любит, и что завезёт маме сувениры из Питера, как только доберётся до них в следующем месяце. 

Родители Руслана жили в области. Отец и мать — оба врачи при военной части. Так что молодой человек, не без оснований, считал себя тем ещё разочарованием родителей. Из хорошего он мог отметить только жизнь в областном центре и учёбу в университете. Деньги просил не так часто, но всё же больше того, чем хотелось бы и ему, и им. На этом плюсы сыновьих качеств Руслана заканчивались неутешительными выводами.

По приезде он заглянул к соседям и подарил красивую разделочную доску с котами тёте Оле, маме Остапа. Поздравил её с прошедшим Восьмым марта. К большому разочарованию Руслана, друга дома не оказалось. 

Кажется, Ольга Олеговна очень переживала за сына. Но если узнать её получше, она за всех и всегда переживала. Что было вовсе не удивительно — четверо детей как-никак. Да ещё и ранняя смерть мужа. Всепоглощающей материнской любви у Ольги Олеговны хватало не только на свою семью, но и Руслану частенько перепадало.

После всех обязательных звонков и визитов вежливости Руслан заперся в своей квартирке. Наверное, он заболел, простудился, когда шлялся по весенней слякоти северного города и забирался в старые развалины, в которых гуляют сквозняки, а сырость и плесень стали полноправными хозяевами. Руслану ничего не хотелось делать. Он просто сидел и смотрел в одну точку, а потом ложился, и стена менялась на трещинки потолка. 

Вчера от тоски он сходил на учёбу. А сегодня остался дома и никуда не пошёл. Закралась мысль прервать череду тягостных размышлений и повеситься. Ведь это так просто, раз — и всё. Но для начала нужно было встать, а вставать всё ещё не хотелось.

Лучший друг целыми днями пропадал на работе. Он, кажется, переселился к своему монтажёру. Видите ли, «весна — горячий свадебный период». Остап так и матери говорил. И кто только женится в такую серую весеннюю хмарь? Обновление жизни, пение птиц и создание семьи возможно где-то на югах, но не между торфяниками Москвы и топями Петербурга. 

Новый приятель из Питера тоже был в делах, к тому же Руслан терпеть не мог онлайн-встреч. Такой способ отдавал работой, а смешивать работу и личное общение предсказатель не хотел. К тому же у писателя в Петербурге пациенты, творчество, своя компания и девушка.

«Девушка». Руслан тяжело вздохнул. Юля, как и ожидалось, номер телефона дала, и он даже через пару дней ей позвонил. Но коварная петербурженка, очевидно, произнесла первые попавшиеся цифры. На той стороне ответил приятный женский голос, только вот никакой Юли там и в помине не знали.

Руслан забрался в социальные сети, прошёлся по питерским группам и даже заглянул в сообщества джазовых кафе. Всё без толку. Юль были сотни, но знакомого лица с яркими серыми глазами, чудесной улыбкой и копной каштановых волос, там не попадалось. А ещё она могла поставить на аватарку котёнка, абстракцию, фото прошлых лет, где она подстрижена под ноль или покрашена в цвет индиго, и он не смог бы её найти при всём желании.

Вот интересно, как раньше находили свою любовь без всякого интернета и телефонов? Устраивали свадьбы между соседними деревнями? А что, никуда не надо ехать, да и выбор ограничен. Ничего, вон у Остапа сестра подрастёт — лет через двадцать самое то, а Руслан за это время определится, чего он хочет от своей жизни. Только вот будет ли вообще жизнь? Нет жизни, так и девушка не нужна. Осталось продержаться пару недель. 

А вот если судьба сжалится, и он станет вампиром, то обязательно найдёт Юлю. Двадцать лет — нормальный срок. Это чуть меньше, чем он уже прожил. Целая вечность. Главное, начать с простого. Вот, например, найти Юлю. Или Юлиану, как обратился к ней распорядитель, когда вновь позвал петербурженку на сцену. Руслану показалось, что девушке не по нраву такая форма своего имени. 

— Ю-л-и-а-н-а…

Одно внушало надежду, что если уж судьба уготовила ему несколько встреч с этой красавицей, то будет и третья, надо только поднакопить и снова съездить посмотреть творение Петра.

Утром Руслан не выдержал и поступил как настоящий романтик. Написал в социальных сетях, что был в кафе и встретил прекрасную деву, и что верит в эти самые рукопожатия. Ему даже написали две барышни и один парень, но всё это не имело никакого отношения к его Юле. Через пару часов запал романтики испарился, и он удалил пост. 

Теперь же комната погружалась в темноту, а молодой человек — в новомодную нынче депрессию.

От собственных мыслей его отвлёк звук входящего сообщения. Руслан свернул компьютерную игрушку и открыл мессенджер. Голосовое от неизвестного номера. Телефон скрыт, аватарка без фото. Он включил прослушать запись.

 — Здравствуйте, Руслан. Я могла бы получить консультацию. Вопрос жизни и смерти, — приятный женский голос лился по комнате, в нём не было вопросительных интонаций, только просьба о помощи. Её голос немного подрагивал, а на гласных буквах, казалось, подвывал. 

«Добрый день! Я готов вам помочь. Как могу к вам обращаться?» — пальцы привычно набросали дежурную фразу. Лучшее средство от поганых мыслей — работа, и Руслан нажал клавишу Enter.

Ответом послужило новое голосовое сообщение.

 — Обращаться. Это неважно. Имя ничего не даёт. Руслан, у меня вопрос жизни и смерти…, — кажется, девушка плакала. 

Странная ситуация. Люди бывают разные, да и розыгрыши могут быть самые нелепые, но почему бы не поучаствовать, даже если такое сообщение — фарс или пранк от глупых однокурсников.

— Может, перейдём в Зум? Дискорд? Или устроим созвон здесь? — Руслан записал голосовое, принимая правила странной клиентки.

— Здесь лучше, не могу скайп. Я буду говорить, вы делать расклад…, — к женскому мелодичному голоску примешивались скрипы и завывания ветра. 

— Хорошо, — Руслана забавляла новая клиентка, и он мог провести сеанс даже без оплаты, чтобы только отвлечься от ужаснейшей недели в своей жизни.

— Хорошо, — тихий женский голос обволакивал и усыплял. Вместе с новым голосовым пополнился баланс карты. 

Отправитель денежных средств носил мужское имя.

— И что вас беспокоит? — деньги, конечно, внушали определённое доверие к клиенту, но что-то в этом звонке по-прежнему было очень странным.

— Беспокоит мужчина. Мы познакомились с одним из них. Он не такой, как я.

— Противоположности часто притягиваются, — вот, именно противоположности. А они с Юлей похожи. Она амбициозная певица, Руслан — блогер. Так и будут душить друг друга в отношениях. Но почему-то милые скромные домоседки его никогда не привлекали.

— Притягиваются, а он нет…, — голос девушки стал походить на шёпот.

— Что вы сказали?

— Сказали, что встретимся, но сейчас нет ответа. Я могла ему не понравиться, Руслан? — голос дрожал, но она не плакала. Девушка растягивала слова, протяжно тянула гласные звуки. Драматично замолкала в середине предложения, чтобы тяжело вздохнуть и вновь продолжить делиться сокровенным. 

— Здесь сложно сказать. Я же не знаю ни вас, ни вкусов вашего мужчины, — Руслану уже попадались эмоциональные клиентки, но эта превзошла все ожидания.

— Мужчины так непостоянны. Он был такой галантный, много говорил, ни разу не осудил меня на свидании, не указал на мои недостатки, как другие…, — в голосе девушки послышались металлические нотки, словно она обвиняла всех мужчин разом.

Руслану стало холодно и захотелось спрятаться. Зря многие обесценивают мощь голосовых сообщений.

— У каждого есть недостатки. Давайте, я вам погадаю? — предсказатель решил перейти к делу, пока девушка окончательно не пригвоздила его к полу своим скрипучим голосом.

— Погадаю. Что-нибудь нужно? — девушка задержала дыхание.

— Можно узнать имя мужчины?

— Мужчины имя — Виктор, — она очень медленно произнесла имя потенциального возлюбленного, словно пробуя на зубок каждую букву.

— Хорошо, попробуйте мысленно представить его, вспомните вашу встречу, разговор, доверьтесь своему подсознанию и моим энергетическим потокам.

— Потокам доверилась, — голос девушки будто повеселел, к зловещему скрипу добавился перезвон колокольчиков.

— Это хорошо, — Руслан взял проверенную колоду карт. 

Что ж посмотрим, Виктор, какой ты, и что у тебя сложится с этой девушкой?

Три карты легли одна за другой: «Маг», «Смерть» и «Сила».

Человек в мантии. Или всё-таки не человек? Существо более совершенное, которое надёжно скрывало свою личину под наброшенным капюшоном. Его заклятие пронзило небо, перед ним склонились четверо адептов, у одного в руках меч, у другого — посох, руки третьего держат кубок, а четвёртый готов расстаться со своим талисманом, единственным, что сохраняет его власть и жизнь.

Выбеленный череп, фигура с косой, пожухлая трава и одинокий крест. Верный ворон уже сел на руку красноглазому костлявому существу, его дикий крик слышен даже с немой карты таро, но в кровавом небе уже зажёгся молодой месяц.

Темноволосая девушка стояла на самом краю. Её красоту и нежность подчёркивал величественный и изящный монумент, который как верный пёс замер рядом с ней, обнажив клыки и расправив крылья. Она готова к губительному прыжку, который приблизит развязку, но может ознаменовать и полёт. Осталось лишь оттолкнуться посильнее своими босыми ступнями и взлететь.

Руслан рассматривал карты, не ожидая встретить их в любовном раскладе, и обратил внимание на экран, когда там всплыло уже пятое голосовое сообщение. Предсказатель включил их подряд.

«Хорошо, я жду»

«Жду, Руслан, что вы видите?»

«Видите что-то плохое?»

«Плохое, Руслан?»

«Русла-а-ан» — на последнем сообщении её голос дрожал, и от этого звука тело Руслана немедленно покрылось мурашками.

— Всё хорошо, я анализировал расклад.

— Расклад говорит вам?

— Вы находитесь в начале отношений, скорее всего, вас ожидает внеземное чувство. Уж точно ваша встреча была запланирована силами, неподвластными земному мирозданию, это вполне может быть любовь, если вы найдёте в себе внутренние силы, чтобы совершить прыжок в неизвестность и обрести крылья для полёта, вместе с вашим новым знакомым.

— Знакомым. Я его знаю. Знаю, где он живёт. Мне идти к нему, Руслан?

Предсказатель задумался. Может, ничего плохого и не будет? Они поговорят и сразу всё между собой решат. Или же создадут ещё одни бессмысленные отношения, где один вовремя не смог сказать «нет», а второй был очень настойчив.

— Да, вполне. Поговорите с ним. Это удачное решение. Мужчины теряются, им сложно проявить инициативу, как и вам.

— И вам, и вам, — завыл голос в мессенджере.

Странная особа. С другой стороны, у Руслана бывали и более клинические случаи. Он сам избрал сей честный заработок, так и не нужно осуждать руки, дающие тарологам хлеб. 

Пальцы настрочили очередную дежурную фразу: «Я рад помочь, и вы всегда можете обратиться ко мне за советом. Хорошего вечера».

Ответа не последовало.

Глава 5

«Убытки»

Безжалостный холод хватал молодого человека за пятки, поднимаясь всё выше. Цеплялся за колени, опускал свои колючие пальцы на бёдра. Руслан заворочался, пнул невидимого ледяного визитёра, закутался плотнее в одеяло, подтянул ноги к животу и укрылся с головой. Холодрыга не спешила уходить, мучила, мешала согреться, заставляла тело дрожать. Нижняя челюсть заходила ходуном. Озноб торжествовал, холод добился желаемого — молодой человек проснулся. 

Руслан приоткрыл глаза и со злобой посмотрел на закрытую форточку. В комнате ни ветринки, а по ощущениям казалось, будто он балкон оставил открытым на всю ночь. Должно быть, вечная мерзлота пришла к нему в комнату, ведомая Снежной Королевой из детской сказки или ходоками из взрослой. Руслану не нравился ни один из вариантов, которые любезно подсказывало подсознание. У него ужасно саднило горло, а голову схватил невидимый обруч и сдавил с такой силой, словно пытался раздавить всё ценное содержимое. 

Молодой человек зажмурился от боли и вновь открыл глаза. Кто-то или что-то явно хотело его разбудить или убить. Первое уже получилось довольно неплохо. 

Руслан потёр лоб. Тот оказался горячим, словно внутри головы кто-то развёл небольшой костерок и сейчас, усиленно размахивая веером, превращал искру в пожарище. Молодой человек с трудом сфокусировал зрение и дотянулся до телефона. Яркий всполох экрана вызвал очередной приступ боли. На нём отобразилось время — четыре утра.

Руслан присел на кровати. В виски будто вкручивали огромные шурупы, с усилиями проворачивая глубже и укореняя чужеродный металл внутри. Через дикую боль молодой человек услышал, как его зовут по имени. 

–…пойдё-ё-ёш-ш-шь со мной, врё-ё-ш-ш-шь, — шипящие звуки и растянутые гласные проникали в голову склизкими пресмыкающимися, которые клубками сворачивались внутри. 

К горлу подступила тошнота. Молодой человек прикрыл рот рукой, сдерживая рвотный позыв. Руслан судорожно вспоминал, какие таблетки от головной боли у него остались в аптечке. Как ребёнок медика, он всегда хранил дома стратегический запас лекарств на все случаи жизни. 

Руслан знал, что мигрень способна вызвать звуковые галлюцинации, но ему показалось, будто он узнал этот голос и даже слышал его буквально на днях. Однако головная боль надёжно спрятала воспоминания под тяжёлой давящей плитой.

Молодой человек потёр виски и попытался руками размять шею. Всё это не возымело нужного эффекта, лишь на мгновение заглушило голос в голове. Парень подумал, что сходит с ума. Он встал и, медленно покачиваясь, дошёл до окна. 

Снаружи царствовала ночь. Руслан прислонился лбом к холодному стеклу, которое тут же стало влажным под его разгорячённым лбом. Этот ритуал принёс долгожданное перемирие с болью. 

Молодому человеку казалось, что он простоял так вечность. Когда же он смог открыть глаза, то с ужасом отпрянул от окна. На запотевшем стекле было выведено его имя. Отгоняя наваждение, Руслан потряс головой, что вызвало приступ новой яростной боли, но от пугающей надписи так и не избавило. Зато в голове будто пробудилась одна из змей и, весело зашипев, произнесла: «Не спи-иш-ш-шь». Тварь изнутри вгрызлась своими ядовитыми клыками в основание шеи, Руслан пошатнулся, но на ногах устоял. Он собирался добраться до кухни, но как только вышел в коридор, дребезжащая птичья трель, ударив по ушам, пронеслась по всей квартире.

Если Руслана и могли беспокоить в четыре утра, то только по очень важному делу. Поэтому, опираясь руками о стену, он всё же дошёл до входной двери. Каждый шаг отдавался дикой болью, шурупы в висках сменил отбойный молоток в затылке. 

Молодой человек заглянул в глазок. На лестничной клетке никого не было, слабая лампочка тускло освещала площадку перед дверью. Кто бы ни звонил, он уже ушёл или спрятался. 

«Или, как и голос в голове, это просто бред воспалённого болью мозга» — здравые мысли, боясь быть съеденными, шныряли между ядовитых клубков в его голове.

— Совсем ты что-то расклеился, — Руслан попытался улыбнуться, чтобы приободрить самого себя. 

Но в дверь снова позвонили, и он от неожиданности подскочил на месте. Молодой человек не отрывал взгляда от глазка, но лестничная клетка оставалась безжизненной. Однако тусклый подъездный свет, судя по всему, кого-то всё же скрывал, и невидимый шутник настойчиво трезвонил в дверь. Нахальная трель влезала в голову, не разгоняя ядовитых тварей, а дополняя их старания.

— Кто там? Кто? — Руслан готов был встретиться с кем угодно, лишь бы ночной гость перестал мучить дверной звонок. 

Ему не ответили. Молодой человек, с детства уяснивший, что неизвестно кому дверь в квартиру открывать не стоит, медленно отправился на кухню за обезболивающим. Происходящее казалось жутким кошмаром, поэтому для начала следовало унять боль и проснуться.

Трели утихли, и Руслан тут же списал все необычные звуки на расстройство, вызванное приступом головной боли. Такое решение успокаивало и придавало сил.

На кухне он не стал включать свет, дошёл до подоконника, где стояла большая коробка с медикаментами, по пути врезался в табуретку, чертыхнулся, но всё же добрался до заветных таблеток. Но стоило ему поставить коробку на место и перевести взгляд на окно, как он заметил новую надпись: «Открой».

Некто вывел шесть неровных букв на запотевшем стекле со стороны улицы. Всё можно было бы объяснить, если бы Руслан жил на первом этаже, но кто мог оставить послание на третьем? Зрительные галлюцинации подкреплялись голосовыми. 

— Откроеш-ш-ш-шь, — подсказали шипящие твари в голове, словно он не понял написанного на окне. 

Сын медиков сделал неутешительные выводы о своём состоянии и клятвенно пообещал себе сходить если не к психиатру, то хотя бы к неврологу. А ещё для полного выздоровления вернуть себе нормальный режим дня.

Руслан сел на табуретку, закинул в рот пару таблеток цитрамона, запил водой прямо из кувшина и посмотрел в коридор, где жёлтым зловещим оком светился глазок на входной двери. За ней кто-то скрывался, и молодой человек всем телом чувствовал, что за ним сейчас внимательно наблюдают и следят за каждым его движением. 

Новый звонок в дверь. Проклятая громкая птица вновь залетела в квартиру. Руслан вскочил на ноги, локтем сбив кувшин. Тот полетел на пол, разлетевшись вдребезги. Вода растеклась под столом, мерцая зеркальной гладью на поверхности линолеума. 

Молодой человек опустился на колени, чтобы собрать то, что осталось от кувшина, но тут же отдёрнул руку. Руслан неудачно схватился за осколок, и тот впился ему в кожу, оставив длинный порез. Кровь выступила не сразу: вначале на повреждённом пальце взбухла бороздка, потом тяжёлая красная жидкость показалась на ровных краях раны и только после этого кровь весёлой капелью закапала на пол. 

Кровопускание — радикальный, но действенный метод в борьбе с мигренью. Оно давало возможность человеку собраться с мыслями и отдохнуть от венчавшей весь разум болью «короны». Руслан тут же залил рану перекисью и перехватил белым кухонным полотенцем. Кровь прояснила мысли, да и голос в голове стал менее шипящим:

— Будет больнее. Открой, Руслан!

Голос, казалось, принадлежал женщине. Высокий, с металлическими нотками приказа в тоне. В нём не было ни угроз, ни мольбы, он обволакивал, успокаивал и вводил в транс. 

Снова кто-то позвонил. Руслан, плотнее обмотав руку полотенцем, отправился к двери, заглянул в глазок и опять никого там не увидел. Он огляделся, снял с вешалки старую металлическую выбивалку для ковров, повернул замок и резким движением распахнул дверь, предусмотрительно прижавшись к стене в коридоре. Если последовало бы нападение, то он готов был его отразить. Выбивалка — хорошее оружие, если знать, как его применить. Руслан сильнее сжал пластиковую рукоять. 

В квартиру никто не ворвался, и молодой человек выглянул на лестничную клетку и прислушался. Ни убегающих ног, ни сбитого дыхания — ничего. 

— Что за шутки? — бросил Руслан молчавшему подъезду.

— Утки, утки, утки, — ответило весёлое эхо. 

Руслану ещё не хватало перебудить соседей, устроив в такой час перепалку с эхом. Молодой человек вернулся в квартиру и закрыл все замки. 

Обессиленный он присел на пол, опустив голову и упёршись спиной о входную дверь. Вернулась боль в руке, затылок начинал ныть с новой силой, но самым неприятным «возвращенцем» оказался морозный взгляд. Руслан чувствовал, что его внимательно изучают. Он поднял голову и встретился взглядом с прозрачными глазами, которые смотрели на него не мигая. Они располагались на полупрозрачном лице, очень красивом, если бы Руслан мог сейчас оценивать эстетику людей и вещей. Бледные губы незнакомки были недовольно сжаты. Серебряное свечение от её фигурки разливалось по полу, отражаясь на стареньких обоях. Молодой человек замер, лишившись возможности говорить и двигаться.

На пороге его кухни стояла полупрозрачная девушка, её чёрные волосы развевались от невидимого ветра, мёртвые прозрачные глаза взирали на Руслана, а белые одежды отбрасывали серебряный свет, который мерцал подобно всполохам ледяного огня.

Молодой человек выставил руку с выбивалкой вперёд, поднялся, медленно открыл дверь и тут же выскочил из квартиры, стараясь не поворачиваться спиной к прозрачной фигуре в его коридоре. Воспалённый болью и страхом разум принимал поспешные решения, и Руслан подумал, что стоит бежать наверх, тогда нечто или некто в его квартире не последует за ним, а отправиться вниз, к выходу. А когда она полетит по улице, он заметит её в окно чердака и радостно вернётся в квартиру. Забаррикадируется в ней и уже больше никогда не откроет эту чёртову дверь, кто бы ему не звонил и кем бы не представлялся. 

Сердце готово было вылететь из груди, босые ступни вмиг озябли, а каменная кладка ступенек и лестничных площадок напомнили о жгучем холоде, который его разбудил. Мысли Руслана путались, он взлетел на последний этаж и хотел было остановиться, чтобы прислушаться, но прямо у лестницы, ведущей на чердак, стояла знакомая прозрачная фигура. Её носик был вздёрнут, на лице отразилась гримаса недовольства. 

Руслан решил, что его или сожрут прямо здесь, или отправят в дурку, когда его, обезумевшего от событий ночи, найдут соседи. Которые, к удивлению молодого человека, всё ещё не вышли, словно их не заботили собственный покой и безопасность. 

Два мира столкнулись перед Русланом. Мир, который он всегда искал. Вот оно — «живое», прозрачное, довольно симпатичное доказательство существования потустороннего. И рядом с ним мир реальный, в котором правит разум человека обычного. Конечно, Руслан хотел стать вампиром и даже предсказывал судьбу другим, но постоянно сталкивался с наукой, фактами и практикой, которая отрицала само существование чего-то подобного. 

Молодой человек вытащил все свои обширные знания о призраках, которые почерпнул из фильмов и книг, сопоставил несколько фактов, выгнав из головы кровавые ужастики, и пришёл к выводу, что надежда ещё есть. Ведь призраки иногда приходили и с миром, не в большинстве своём, но всё же. Или же они посещали людей, требуя возмездия. Руслан не помнил в своей биографии случаев, которые могли бы навлечь на него гнев некогда живой девицы. Но и спешить с проверкой её миролюбивого настроя он тоже не торопился. 

Руслан уже занёс ногу над последней ступенькой, но, развернувшись, быстро рванул вниз. Сознание отдавало простые и понятные приказы: «Беги вниз», «Быстро в квартиру», «Закрой дверь», «Не оглядывайся».

Ему казалось, что черноволосая незнакомка дышит ему в затылок, шепчет на ухо, обнимает за плечи своими прозрачными холодными руками и тащит назад. Призрачная девица действительно летела прямо за ним, но вот её руки не касались убегающего, а губы по-прежнему были сжаты. 

— Не-е-ет! — Руслан отмахнулся выбивалкой, намереваясь избавиться от преследовательницы.

Разум из глубин подсознания любезно подсказал, что если перед ним призрак, то выбивалка для ковров — плохое оружие, оно легко пройдёт сквозь прозрачную субстанцию. Призраков изгоняли, а если верить Сапковскому, то убивали зельем и серебряными клинками. Ничего из вышеперечисленного в доме Руслана не было, а изгоняющих заклятий он не знал, да и, признаться, не был уверен, что они сработают. Зато ни голова, ни рука его больше не беспокоили. Кто бы мог подумать, что лучшим обезболивающим станет страх.

Бойтесь своих желаний. Иногда то, о чём вы мечтали, может нагрянуть к вам домой без приглашения и попытаться убить. Это только своё счастье найти очень трудно, а полупрозрачные девицы шастают сами, главное, дверь вовремя открывай. Уж явно не так Руслан представлял свою встречу с миром, частью которого желал стать. 

Молодой человек влетел в квартиру, захлопнув дверь, забежал в комнату и схватил телефон. Но тут же бросил его на кровать, ведь он даже не знал, кому звонить с такой проблемой. Кто ему поверит? К тому же вместе со страхом и неверием, медленно, но неуклонно, росла новая мысль: «Если призраки существуют, то, возможно, существуют и вампиры?». Но это Руслан сможет узнать, если выживет этой ночью. 

Призраки должны уходить с первыми петухами, так во всех сказках говорилось. И молодой человек это точно знал. Он решил, во что бы то ни стало продержаться до первых лучей солнца. Петухов в городе не предвиделось, но их крик не являлся обязательным условием. Главное, факт наступления нового дня. С рассветом всегда приходит надежда.

Руслан носился по комнате, хватал одни вещи, отбрасывал их в сторону, брал новые предметы, но ничто не могло послужить надёжной защитой от призрака. Молодой человек напоминал льва, клетка которого начинала походить на ловушку. При переборе вещей для защиты он и не заметил, как серебряное свечение появилось прямо на его кровати. 

Девушка-призрак с интересом наблюдала за Русланом, который носился по комнате и не замечал очевидного, к примеру, её. Она устроилась на его постели, подобрав под себя ноги и положив прозрачные изящные руки на мягкую подушку. Видимо, при жизни она не была лишена тяги к уюту и комфорту, которую умудрилась не растратить даже после смерти.

В попытке привлечь его внимание она пропела небольшой куплет песни, но Руслан даже не услышал. В его голове собственные мысли устроили концерт тяжёлой музыки. Призрак вздохнула. Ей потребовалось много усилий, но она всё же скинула лежащий на кровати телефон на пол. Однако молодой человек лишь поднял смартфон и положил его в карман джинсов. За то время, что девушка провела здесь, он успел переодеться и собрать рюкзак, в который положил фонарь, паспорт, деньги и ноутбук.

Призраку даже пришлось кокетливо опускать глаза, пока Руслан снимал домашние шорты, менял трусы и натягивал джинсы. Когда же она убедилась, что юноша полностью одет, а она всё ещё не обнаружена, то облизала свои полупрозрачные губки, посмотрела на дверь и щёлкнула пальцами, вкладывая силы в последнюю на сегодняшнюю ночь шалость.

— Руслан! — прозрачная девушка позвала мечущегося по комнате парня.

Он остановился у кровати, совсем уж по-детски взвизгнул и швырнул в девушку выбивалку для ковров. Всё это время он старался не выпускать своё «грозное» оружие из рук, поэтому оно то лежало на письменном столе, то вновь оказывалось у него в руках. 

В упор было тяжело не попасть, но девушка была призраком, судя по всему, опытным и мгновенно материализовалась в другом углу комнаты. «Грозное» оружие, ударившись о стену, упало на простыни в мелкий горошек.

Руслан, подхватив рюкзак, рванул к выходу. Дёрнул дверь, но та не поддалась. Он толкал её снова и снова. Затем повторил всё по новой, но уже упёршись ногами. И в конце концов попытался открыть ту с разбега, но дверь будто заперли снаружи на огромный засов.

Глава 6

«Щедрость»

Ночная эпопея привела к серьёзным последствиям. Руслан влип, увяз в дурно пахнущей субстанции и весело булькал на поверхности. Теперь ему нужно было объяснить Остапу, что призраки существуют на самом деле. И как его, абсолютно лишённый мистической чуйки, друг в это поверит, для Руслана оставалось загадкой. К тому же прямых доказательств существования потустороннего у него не было. Вот если бы Остап сам увидел эту прозрачную девицу, то все вопросы отпали бы сами собой. 

Разумеется, можно было друга обмануть и просто позвать того в гости. А тут его ждала бы мёртвая невеста. Но Остап считал его другом, и Руслан не хотел терять этот статус. Да и девушка-призрак наотрез отказалась от сюрпризов. Встреча должна была пройти только по предварительной договорённости, с проверенным человеком, под честное-пречестное слово Руслана. Хорошо хоть, что без клятв на крови обошлось. А то молодой человек уже подумал, что девушка обезопасит своё положение всевозможными дьявольскими контрактами. Но пронесло.

Тем временем у Руслана назревала вторая проблема, и она плавно вытекала из первого пункта «контракта» с призраком. Ему предстояло убедить друга сходить на свидание с настоящим ночным кошмаром. 

Дружба — это же «и в беде, и в радости». Руслан понимал, что приносил в жизнь Остапа больше бед, зато друг точно не мог пожаловаться на то, что ему скучно.

Из плюсов черноволосая призрачная красавица оказалась на редкость хорошим собеседником. Руслан узнал, что на него она обижена совсем немного, а больше — на своего кавалера. Вина предсказателя заключалась лишь в том, что он нагадал ей неземную любовь. Призрак, воодушевлённая раскладом, пошла и призналась в своих чувствах. Но тот безжалостный тип поступка дамы не оценил, поблагодарил за приятно проведённое вместе время и изгнал залитую слезами девушку прямо в форточку. Ещё и с помощью полыни.

Из всхлипываний девушки Руслан узнал, что её история могла послужить сюжетом хорошей мелодрамы для федерального канала. 

Жила юная и прекрасная дева. В детстве местная бабка-предсказательница нагадала ей и день свадьбы, и принца. С тех пор начала девица искать своего ненаглядного. Но в их захудалую деревеньку носа не показывали даже графья, чего уж там принцу. Когда же подошло время, решили выдать дочку за местного кузнеца, жутко страшного и старого. Убежала девица прямо перед днём свадьбы. Долго бежала по просёлочной дороге, пока не увидела костерок, а у него двух мужчин. Испугалась девушка, хотела схорониться, но её уже заметили. Младший из них назвался принцем, а дальше дева ничего вспомнить не смогла. 

Очнулась на погосте, жалобно заплакала, но и оттуда её местные духи изгнали, чтобы атмосферу не портила. Принца искать отправили. История-то трагическая, тем не менее девица и после смерти веры в свою любовь не растратила. А вот к предсказаниям стала относиться с осторожностью, но по девичьей своей памяти всё равно верила, как в первый раз.

Так Руслан и узнал, что призраки существуют, и не было в этом ничего особенного. Главное, их не обманывать, не оскорблять, а то они обидятся и придут за наглецом, как она и сделала, решив, что предсказатель нагадал ей не того «принца».

Духи мёртвых и важность правильной интерпретации не стали для Руслана единственными новостями. Девушка поведала ему, что её бывший парень, тот самый, который её изгнал, — настоящий вампир. Глупо было не верить призраку, рассказавшему о существовании другой нечисти, но переспрашивать Руслан побоялся. Вдруг она бы обиделась на то, что он усомнился в её словах. Поэтому Руслан просто попросил выдать ему этого глупого вампира, который отказался от такой соблазнительной красотки. Предсказатель готов был поспорить, что в момент, когда он назвал девушку красивой, её призрачные щёки вспыхнули румянцем. 

В итоге ему обещали показать, где прячется вампир, в обмен на свидание с обаятельным и милым парнем. Руслан и сам был готов стать этим парнем, лишь бы ему показали настоящего вампира на улицах родного города. Осуществление сокровенной мечты стоило любых средств. Но призрачная особа отвергла Руслана, по причине того, что он подлый обманщик, и уже успел задеть её чувства своим бездарным гаданием и ужасными трактовками.

Молодой человек не стал спорить с призраком, решив, что у него есть отличный кандидат, который пострадает немного вместо своего друга. К тому же если в следующий раз Ольга Олеговна спросит, где там Остапчик, Руслан смело ответит ей, что тот проводит время с девушкой, не покривив душой. Тётя Оля обрадуется, а ему не придётся врать, как обычно, о местонахождении её сына. Вряд ли следующим вопросом любящей матери станет: «Жива ли подружка Остапа?»

Оставалось убедить друга, что сам Руслан не сбрендил и не приложился головой, а Остап очень выручит, если пойдёт на свидание с призраком. В конце концов, друг уже как-то сдавал за него зачёты в университете. Тут, с небольшой потусторонней оговоркой, то же самое. 

Руслан отрепетировал речь перед зеркалом, расставил паузы в предложениях, перебрал десяток выгодных интонаций, купил любимые охотничьи колбаски Остапа с дымком и паприкой, и отправил сообщение: «Зайди, есть разговор».

Спустя десять минут раздалась птичья трель, но Руслан, ждавший друга всё это время в коридоре, незамедлительно отворил дверь и жестом пригласил его в дом. С порога всучил Остапу пакетик с лакомством. Друг посмотрел с подозрением, как на больного, но взял пакет в руки и обнюхал.

— Ты чего? — Глаза Остапа выражали беспокойство. 

Казалось, что он с удовольствием посмеялся бы весёлой шутке, но не понимал, как в плохом анекдоте, когда уже начинать смеяться. А коварство Руслана заключалось в том, что никакая шутка не планировалась вовсе. 

Не увидев ничего подозрительно, Остап раскрыл пакет и закинул пару колбасок в рот.

— А…э…, — Руслан подобрал столько вариантов — от уговоров и шантажа до мольбы о помощи, но сейчас всё пропало. Стоял, как аквариумная рыбка, и глупо прошлёпал губами две буквы. 

— О чём ты хотел поговорить? — Друг сглаживал неловкость, как мог. Прошёл в комнату, плюхнулся на кровать, где позавчера сидела призрачная незнакомка. 

А Руслан отметил, что они с его ночной гостьей стали бы хорошей парой, гармоничной. Если бы она была жива. Или Остап был бы мёртв. Фу, плохо так думать, Руслан. Очень плохо. Но нужно было что-то решать, это сейчас рот друга занят колбасками, а не сотней удобных и не очень вопросов, поэтому пора брать инициативу в свои руки.

— У меня к тебе небольшая просьба, — на одном дыхании выпалил Руслан. 

— Валяй, — Остапа больше занимали колбаски.

— Небольшая просьба, — Руслан кружил над другом назойливой мухой, представляя собой жалкое зрелище. Взять газетку, да прихлопнуть.

— Если смогу — помогу, ты же знаешь, — колбаски заканчивались слишком быстро.

— Сможешь сходить на свидание с девушкой? — Так, словно между прочим, не выделяя слова ударением и не расставляя драматических пауз, сказал Руслан.

— Ты что выписал очередную бедняжку из стран ближнего зарубежья и теперь пытаешься от неё спрятаться? Заканчивай, друг, мне хватило прошлого раза, — Остап сложил пустую упаковку и бросил её в ведро под письменным столом.

— Ты, когда сердишься, вылитая тётя Оля, — если разговор шёл не туда, то нужно вспоминать что-то доброе, объединяющее. Мама — отличный символ.

— Я не сержусь, просто перестань маяться дурью. Будь мужиком и честно поговори с девушкой, — Остап переместился на кресло, изучая то Руслана, то книжную полку. Опытный взгляд читателя искал новинки. Книги занимали Остапа больше друга, который нёс какой-то бред и сам это прекрасно понимал.

— Дело в том, что я честно поговорил, и я ей не особо нужен, — это было правдой от начала и до конца, всего лишь лишённой парочки деталей разговора.

— Прекрасно, это большой успех для тебя, Русь. А я причём? — Остап внимательно посмотрел в глаза Руслана. Он всегда так делал, когда они ссорились или спорили. Играли в гляделки, мол, кто первый отведёт взгляд, тот и подчиняется.

— Она просила найти доброго, чуткого, верного, хорошего парня. Как ты, — даже не моргнув, выпалил Руслан.

— Прямо так и сказала? — Остап растягивал слова, не моргал и тянул время.

— В общих чертах, — обычно в гляделки Руслан проигрывал, его глаза начинали болеть и слезиться. И друг это знал. А просьбы поверженных, пусть даже и друзей, не выполняют.

— Русь, прекращай, — Остап улыбнулся. Видимо, подумал о том же, о чём и он.

— Ладно, — Руслан держал глаза широко открытыми и не намерен был моргать или отводить взгляд, — Остап, ты веришь в призраков? 

— Сегодня, что конкурс «Удиви Остапа»? Я хочу посмотреть всех участников.

Руслану показалось, что Остап чем-то обеспокоен. До этого уверенный и спокойный друг нервно прикусил губу. Но, возможно, игра в гляделки ему тоже давалась нелегко. 

— Уверяю, девушка тебя удивит. Она, как раз, призрак, — честность даёт не всегда лучший, но зато быстрый результат.

— Призрак, — на мгновение показалось, что Остап сейчас рассмеётся Руслану в лицо, — Русь, ты пересидел на своих форумах и перегадал в карты. 

Остап махнул рукой и отвёл взгляд в сторону. Руслан чуть не подпрыгнул от счастья, радуясь своей небольшой победе. 

— Хорошо, ты не веришь мне, ты прав, я мог переволноваться. Есть девушка, она из плоти и крови, просто немного прозрачная. Сходи с ней на свидание.

— Зачем мне это? Ты что-то проспорил? 

Руслан чувствовал, что Остап уже вынужден будет согласиться, но открыто признавать своё поражение в гляделки друг не любил.

— Поможешь другу. Это же главное правило дружбы, — подбодрим проигравшего, подсластим поражение. 

Будь Руслан новогодней ёлкой, сверкал бы сейчас всеми огнями. Он надеялся, что Остап не заметит его настроения. Требовалось немедленно раскрасить своё лицо скукой и усталостью, но радость не хотела покидать его. 

— Ты частенько этим пользуешься, — Остап поднялся со стула. — Что я должен сделать? 

— Завтра вечером прийти ко мне, я устрою вам романтику: свечи зажгу, суши закажу и оставлю приятную музыку.

— Она придёт к тебе домой? — Остап был не на шутку удивлён, — А ты где будешь?

— Меня не будет. В обмен на это свидание она обещала для меня кое-что сделать. Я буду занят.

— И тут шантаж. Русь, сколько можно? — Остап тяжело вздохнул и вышел из комнаты. — Закрой за мной.

Хотя они были погодками, Остап вёл себя с Русланом, как старший брат, — более разумный, более опытный. Иногда это было выгодно, но сейчас жутко бесило. А ещё приходилось умолять и врать, и уж этого Руслан терпеть не мог.

— Никакого шантажа. Она меня попросила. Увидела тебя, Остап, и теперь жить не может, хочет пообщаться, а мне она поможет в работе.

— Ага, в работе, — друг покачал головой и отпер дверь.

— Остап, соглашайся. Пожалуйста, — просить было унизительно, Руслан понимал, что канючил, но с такими интонациями друг не мог отказать ни другу, ни своему младшему брату Олегу. Мирило Руслана с этой ситуацией то, что они с Остапом стали действительно как братья. А вот унижал его тот факт, что Олегу было всего десять лет. 

— Будешь должен, — друг замер на пороге. Постоял пару секунд и резко развернулся, словно забыл что-то важное. — Какие цветы она любит?

— Цветы? — Вопрос застал Руслана врасплох. Он и не думал о том, что девушкам-призракам понадобятся цветы. — Могильные, наверное.

— Руслан!

— Я не спрашивал, — молодой человек состроил самую несчастную физиономию.

— Возьму на свой вкус. У меня в семье, в конце концов, три женщины.

— Спасибо, Остап. Ты золото!

— Да-да, когда для чего-то нужен.

— Остап! — слова друга звучали обидно, хотя в них и была своя правда. Да и если подумать, то это ему было впору обижаться на Руслана.

— Ну, чего? — друг уже собирался закрыть за собой дверь.

— Ты только завтра не очень удивляйся.

Глава 7

«В ожидании плодов»

Призрака звали Анастасия. Её чёрные полупрозрачные волосы были заплетены в большую косу. Серебряные ткани облегали изящную фигуру. Бледные руки сложены на призрачной груди. Бровки её хмурились, ротик был чуть приоткрыт. 

Руслан с надеждой взирал на призрачную барышню, в ожидании вердикта, с оглашением которого она медлила, заставляя молодого человека нервничать. Дрожь в руках парня, нетерпеливое отстукивание ритма правой ногой вызывали радость коварного привидения. Однако её лицо хранило спокойствие и отрешённость. Она молчала уже двадцать минут.

Руслан готовился с раннего утра. Вымыл посуду, собрал вещи по комнатам и загрузил их в стиральную машинку. Распихал по шкафам всё, что валялось, но не требовало стирки. Вынес мусор. Вытащил из кухни стол. Выудил из шкафа скатерть, которая завалялась в этой квартире с тех пор, как была жива бабушка Руслана, и которая доставалась с последней полки мамой, когда они с отцом приезжали к сыну в гости.

Молодой человек два часа потратил на то, чтобы собрать невероятно романтический плейлист, способный растопить сердце самого бесчувственного Остапа и вызвать восторг у такой ценительницы прекрасного, как призрачная Настя. 

Руслан достал свечи, благо этого добра у предсказателя было в достатке. Сложил их на столе, положил рядом зажигалку. Вытащил круглую лампу, свинтил её со штатива и расположил на столе. Получился отличный ночник для создания атмосферы полумрака и любви.

Воспользовался проверенной доставкой еды. Заказ к определённому часу, чтобы точно не опоздали. Руслан не представлял, чем питаются призраки, да и не спрашивал у своей новой знакомой. Но молодой человек не стал себя долго терзать и заказал стандартный сет роллов и пирожные. Суши и сладкое любят почти все девушки.

Руслан помылся, достал свои лучшие чистые вещи. Ему не хотелось выглядеть не ухоженно перед незнакомым вампиром, поэтому молодой человек старался изо всех сил. Отпарил джинсы и стильный свитшот. Волосы познакомились с давно подаренным кем-то гелем. Капля духов, а лучше — две, в итоге выбор остановился на пяти. В какой-то момент между третьей и четвёртой каплей его посетила мысль, что он переборщил с пряным, терпким и удушающим запахом, но Руслан быстро успокоил себя, решив, что на улице всё выветрится, и закрепил результат пятой каплей. Зато вампир точно запомнит, как пахнет Руслан. Или у бедняги кровососа отобьётся нюх, и проявится аллергия. Но предсказателя больше интересовало впечатление, которое он произведёт, а не чувствительные слизистые ночных существ.

Чёрное пальто и вычищенные до блеска ботинки ждали хозяина в коридоре. Побриться, почистить зубы. Так тщательно Руслан ещё не собирался. Ни на юбилей к родителям, ни на свидания с девушками, ни на перспективные собеседования. 

Старания не прошли даром. Призрак оценила все приготовления и даже отметила его безупречный вид, отпустив комментарий, что за этой прекрасной оболочкой скрывается негодяй, обманщик и бездарный толкователь. Должно быть, обида засела в ней довольно глубоко. Либо Анастасия, как и все призраки, обижалась один раз, всерьёз и на целую жизнь предмета обиды, а иногда и дольше. 

После комментария девушка замолчала, и вот уже истекала двадцать пятая минута, как Руслан нервничал. Исполнялась его мечта, его должны были провести на встречу с вампиром. А призрак наслаждалась наказанием и не щадила чувства парня, вбивая в его и без того хрупкую надежду маленькие гвоздики беспокойства. И когда уже терпение пошло трещинами…

— Сойдёт. Пошли, — привидение медленно проследовало в коридор. 

Руслан выдохнул, выскочил вслед за призраком, накинул на плечи пальто, влез в ботинки. Быстро запер дверь и оставил ключ под ковриком. 

Нетерпеливое привидение уже спустилось на первый этаж и мерцало серебряным свечением между перилами, заливая зловещий полумрак подъезда успокаивающим прохладным голубым светом.

Руслан бросился вниз, перепрыгивая сразу через две ступеньки. Призрак выплыла на улицу. Парень распахнул дверь подъезда, боясь потерять из виду своего проводника. Серебряное свечение мелькнуло у угла дома, молодой человек бросился туда. Призрак плыла над детской площадкой, поднялась над коробками гаражей, залетела в соседний двор. Руслан еле успевал за ней, хотя и бежал со всех ног. В отличие от призрака ему приходилось оббегать мартовскую грязь и лужи, которые повсеместно захватили дворы едва сошёл снег. 

— Прости, может, такси? — Руслан остановился, чтобы перевести дыхание. 

— Такси, зачем? — Призрак подплыла к молодому человеку совсем близко и часто-часто заморгала. Если бы Руслан был внимательнее, то мог бы заметить плохую игру призрачной актрисы.

— Так быстрее, — парень лишь выдохнул, для него это был весомый аргумент.

— Быстрее так, — девушка-призрак для убедительности закивала головой.

— Тогда можно помедленнее? — Руслан восстановил дыхание, колоть в боку перестало, но он не хотел вновь продолжать эту дикую погоню.

— Помедленнее, — призрак театрально воспарила под фонарём, будто вышла на сцену под лучи софитов. 

— А если тебя увидят? — Руслан оглянулся по сторонам.

— Увидят? Нет, я не хочу им показываться, — девушка закружилась под фонарём, раскинув руки в стороны, потом медленно выплыла из светового пятна и поманила рукой Руслана.

— Тогда я спокоен, — парень последовал за Настей.

Призрачная девица и румяный от холодного весеннего вечера юноша скользили по улицам спящего провинциального города. Бежали по венам улиц, прятались во дворах, чтобы сократить маршрут. В этом заключается удивительная особенность маленьких городов — в тот час, когда мегаполис только открывает свои глаза, а миллионы его сыновей и дочек спешат с рабочих мест по ещё более важным делам, в это самое время небольшие города России засыпают. Их дыхание замедляется. Реже ходит транспорт, словно боится разбудить город рёвом своих моторов. Люди спешат по домам. Немногочисленные прохожие идут медленно, опустив голову, словно извиняясь перед встречными и самими собой, что совершили оплошность и оказались на улице в то время, когда могут потревожить сон города.

Привидение остановилась под резким обрывом и устремилась вниз. Руслан подбежал, но Настя уже висела у самой поверхности реки и манила его рукой.

— Я всё понимаю, но мне нужен мост, сейчас март, плавать я не намерен, — Руслан решил всё же отстоять своё право на комфорт, у него и так нещадно ныл мизинец на ноге. Никто не надевает новые ботинки на долгие прогулки, но предсказатель всё никак не мог запомнить эти болезненные уроки.

Девушка ничего не ответила, лишь заскользила по водной глади вдоль берега, будто на ней были невидимые коньки. Даже сделала пару тройных тулупов и что-то ещё из программы фигурного катания, а Руслан на миг остановился полюбоваться открывшейся перед ним красотой. Почти чёрная гладь реки, окаймлённая тёмными берегами, которые изредка покрывали светлые точки фонарей. Над тёмной гладью возвышался серый красавец-мост, соединивший два берега в историческом центре города. 

Сказочный призрак скользила на невидимых коньках, танцуя под одну известную только ей мелодию. Зрелище завораживало. Руслан бы и сам хотел сейчас броситься вниз к реке и заскользить в этом магическом танце. Видимо, призрак, увлечённая игрой, не заметила, как использовала дар, или же сделала это специально, чтобы утопить юношу. Судьбе не подвластны решения, которые приходят в голову сумасбродным красоткам-привидениям, но зато судьба может другое. 

Голос разума больно ударил Руслана по затылку. «На улице — март, ты совсем сбрендил? По воде собрался ходить или приближаешь дату своей смерти? Тебя вампир не ждёт? Или какие там у тебя ещё планы?»

Молодой человек затряс головой, отгоняя забравшийся в его сознание морок. И только сейчас понял, что легко может потерять привидение из виду, или того хуже — она просто растворится. А значит, нужно двигаться быстрее. Он помчался вдоль берега реки, не щадя свои новые ботинки и натёртые ноги.

Руслан быстро добрался до моста. Он забирался по ступенькам, а призрак выжидательно смотрела на него сверху. Весь её вид показывал, что она считает его молодое спортивное тело недостаточно совершенным, раз он тратит столько времени на такой лёгкий, по её меркам, подъём.

После моста повернули направо в сторону городского сада, затем у самого парка — налево. Стараясь ни с кем не столкнуться, Руслан следовал за призраком, как привязанный, но Настя вновь решила поиграть и устремилась вперёд. Она выскочила на проезжую часть, прошла сквозь машины, должно быть, доставив водителям несколько мгновений неудобства, когда те попадали в холодную субстанцию её бестелесной оболочки. И оказавшись на другой стороне улицы, взлетела вверх, скрывшись за крышей драматического театра.

Руслан чертыхнулся и бросился к переходу. Преодолел дорогу, оглянулся, посмотрел на крышу.

— Настя!

Город был недоволен криком, потревожившим его покой, и высказал негодование с помощью пожилой женщины, которая оказалась рядом с Русланом, будто выросла из-под земли, хотя на самом деле вышла из-за поворота мгновение назад.

— Чего разорался? Чтоб ты оглох, как я сейчас! — Не удостоив Руслана даже взглядом, она проследовала вперёд, ругая коммунальные службы за все весенние безобразия на улицах города. 

Молодой человек подождал, пока бабушка отойдёт на почтительное расстояние. К тому же он наивно рассчитывал, что у призрака проснётся совесть. Но то, чего нет при жизни, редко остаётся в посмертии.

Руслан медленно дошёл до входа в театр и увидел за колонной знакомое серебряное свечение, кончик одеяний безбожно выдавал привидение.

— Настя, — позвал он совсем тихо.

Кончик платья дрогнул, но владелица продолжила играть в прятки. Руслан, решив, что выглядит очень глупо, всё-таки обошёл колонну и громко произнёс:

— Бу!

Настя поднялась повыше и надула губки.

— Бу?! Это я должна была сделать! 

— Что ты как маленькая? — Руслан очень устал, и боль в ногах была просто адская.

— Маленькая я? — её призрачные ноздри раздувались.

— Прости, у меня сильно болят ноги, и я хотел бы уже дойти.

— Дойти…, — Настя проплыла мимо Руслана и устремилась на другую сторону площади. Парень покорно последовал за ней. 

Призрак не обманула. Они прошли не больше ста метров, как Настя остановилась у металлических ступеней, ведущих к тяжёлой двери, в которую были впаяны колесо и ручки мотоцикла. Площадка перед баром слабо освещалась. Руслан поднялся по ступенькам, но девушка растворилась прямо перед ним. От неожиданности он обернулся.

— Эй? Ты куда? — Руслан слетел со ступенек, — а как же я узнаю кто?

— Кто? Я обещала показать, где, а не кто, — заливистый смех раздался над самым ухом предсказателя.

— Так нечестно, — от возмущения Руслан начал задыхаться.

— Нечестно предсказывать неземную любовь…

Молодой человек выругался, постоял у бара, в надежде, что девушка вернётся. Но чуда не произошло. Решив, что не стоять же ему, как дураку, на пороге с больными ногами, Руслан поднялся по ступеням и зашёл в бар. 

Перед ним было небольшое и приятное место. Металлические листы, гитары, детали мотоциклов, моторов и механизмов. Отличное кафе для сборища неформальных и байкерских тусовок. Маленькая барная стойка на пару стульев для ценителей эксклюзивного общения, несколько столиков. Полумрак, местами переходивший в полную темноту, с прожилками ядовитых огней. Основные посетители — мужские компании от восемнадцати и сильно старше. Судя по их наколкам и кожаным курткам здесь должна скрываться стая оборотней, а не утончённые вампиры. С другой стороны, вампиров не выбирают. Как знать, может, в жизни они не похожи на те образы, что старательно лепил из них современный кинематограф.

За одним из столиков Руслан заметил одинокую девушку. Видимо, кавалер её оставил и вышел в туалет или на перекур. Она переводила взгляд со своего телефона на зал бара, словно изучая кого-то. 

В байкерском сообществе, разумеется, можно встретить и девушек, но что-то в ней показалось Руслану смутно знакомым. Каштановые волосы, собранные в хвост, курносый нос. На ней сейчас не было весёлой шапки с помпоном или чёрного короткого концертного платья, и камуфляж, застёгнутый до самой шеи, скрывал предполагаемые достоинства. Цвет глаз едва можно было различить в такой темноте, но, без сомнения, хотел того Руслан сейчас или нет, за столиком сидела его петербурженка Юлиана.